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(專訪)印象最深的任務 華裔NASA科學家嚴正:機會號卡在沙丘40天

鉅亨網/鉅亨網記者蔡宗憲 台北 2012.07.30 00:00
NASA華裔科學家嚴正。(鉅亨網記者蔡宗憲攝)

人類探測火星即將再跨入新的一步,即將在 8 月 7 日登陸火星的好奇號,這次體積、重量等皆較前一代還大,而其中負責操控機器人華裔科學家嚴正指出,操控機器人最大的樂趣就在遇到困難與障礙,他指出,「機會號」就曾卡在一個沙丘當中,地面研究人員花了40天的時間才讓他退出沙丘持續行走,而也因卡住的時間幾乎是機會號最久的一次,因此NASA內部戲稱該沙丘為「Purgatory」,也就是聖經所指的,人死後必須等待審判的位置,站在那個位置,等待著要去地獄或天堂。

嚴正表示,火星探測有趣的時候就是遇到問題時,團隊一同解決,而這也是工作樂趣之所在,他舉了他在NASA待過印象最深的一次障礙排除事件,就是機會號曾卡在一個沙丘裡面,引擎更是空轉將近60分鐘,當時地球端還不知道機會號卡住,是地面人員發現機會號在不同的時間持續拍攝相同地點與角度的照片,經過確認後,才判斷它已卡住在某個位置上,於是開始進行障礙排除。

嚴正說,起初試著讓機會號藉加、減速或左右移動的方式,希望試圖離開沙丘,沒想到愈動就陷愈深,當時地面人員相當緊張,因為若輪胎卡得愈進去,最後就會愈難離開,任務失敗的可能性與愈高,為慎重解決問題,地面研究人員立即針對當時機會號所處的環境做出模擬的模型,所有人員集思廣義,就像電影上頭演的內容,希望能找到安全的方法,讓機會號離開該沙丘。

很幸運地,嚴正指出,最後地面人員共花了40天的時間,才讓機會號離開那個沙丘,而最後想到的方法,其實就是「怎麼進就怎麼出」,也因驚險度過難關,對機會號以及NASA都是一個很特別的經驗,為以示紀念,NASA內部稱呼該沙丘為「Purgatory」。(接下頁)

科學家測試好奇號的狀況(圖取自維基百科)

[NT:PAGE=$]嚴正指出,「Purgatory」這個字在聖經的意思是指人死後,要在這個地方等待去天堂或地獄,部分聖經經文則是指該地方是人死後,在這個地方等待著神帶領離去,對機會號來說,那次也是驚險萬分的一次,若完全卡在該沙丘中,可能就從此無法繼續探測火星,拍攝稀有的照片回地球,不過這樣的挑戰,卻也是探測外太空最有趣的地方。

而嚴正也談到,目前要人類上到火星其實還是有很多難度,由於地球到火星最近的距離,其飛行時間也需要8-9個月之久,來回一趟就要花掉近16-18個月的時間,這樣長時間飛行,太空船的能源、太空人所需之糧食、空氣、水與生活環境條件等都面臨很大的挑戰,且降落後太空人也需要可提供生存的物質條件,外在挑戰實在太多,因此他說,人類要像登陸月球去登陸火星,恐怕還有很長的時間要等待,目前積極發展太空探索的國家,也多沒有這樣的計畫。

最後,嚴正強調,太空探險的樂趣在於,人類可以去地球的每個角落,但宇宙是無限大,很容易探索到新發現,而火星因為與地球在形狀、特性上很接近,因此探索火星更具其價值性,此外有趣的是,目前已發現火星上曾有水的證據,但為何水會消失,是因原有的大氣層消失,還是其他原因導致,都是太空研究的重點所在,共重要的是,科學家們擔心,這樣的情況是否也會發生在地球,如何預防與找出解決方式,都是火星探測的主要目的。

難得一見的火星日落照。(圖片:嚴正提供)

好奇號登陸火星模擬畫面:

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