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尋太陽系外生命大發現 7星同繞它公轉 

中央社/ 2017.02.23 00:00
(中央社華盛頓23日綜合外電報導)科學家罕見地在太陽系外發現圍繞同1顆恆星公轉的至少7顆行星。它們大小跟地球類似,且大氣環境符合生命存在的條件,成為追尋太陽系外生命1個很有希望的機會和最佳目標。

美國有線電視新聞網(CNN)報導,根據今天發表在「自然」(Nature)期刊的研究,天文學家在距離地球僅40光年處,發現至少7顆地球大小的行星,繞著同1顆恆星公轉。美國國家航空暨太空總署(NASA)華府總部也召開記者會宣布這項發現。

在太陽系外的這項發現相當罕見,因為它們具備跟地球大小類似,以及全部都很溫暖等必勝組合,代表這些行星表面可能有水,且可能符合生命存在的條件。

研究主筆、比利時列日大學(University of Liege)天文學家吉隆(Michael Gillonin)說:「這是首度發現有這麼多行星繞著同1顆恆星公轉。」

7顆太陽系外行星以密集隊形圍繞叫做TRAPPIST-1的超冷矮星。對其質量的估計顯示,它們是布滿岩石的行星,而不是跟木星一樣的氣態行星。其中,分別被稱為TRAPPIST-1e、TRAPPIST-1f、TRAPPIST-1g的3顆行星位在這顆恆星的適居帶,表面甚至可能有海洋。

研究人員認為,TRAPPIST-1f尤其具備符合生命存在的最佳條件。這顆行星略較地球涼爽,但適當的大氣環境和足夠的溫室氣體可能讓它條件適宜。

已知這些行星彼此之間,以及它們與TRAPPIST-1的距離如此靠近,有7顆位在水星和太陽距離1/5以內的空間裡。它們這麼接近,也讓研究人員可以深入研究,洞察我們之外的行星系統。

從最靠近恆星的行星(TRAPPIST-1b)開始到較遠的行星,其公轉1圈的軌道周期介於1.5地球日到將近13地球日。最遠行星的公轉周期不明。

如果站在其中1顆行星的表面上,你只能接收到現在從太陽接收到光線的1/200,但能量還是足以讓你保暖,因為TRAPPIST-1這顆恆星距離很近。這樣的條件也足以形成若干別具一格的景緻:你會看到天空中有大如月球(甚或兩倍大)的其他行星。

如果你站在TRAPPIST-1f表面,TRAPPIST-1這顆恆星看起來會有我們看到太陽的3倍大。由於這顆恆星顏色偏紅,研究人員推測,光線會呈淡紅色調。

研究人員使用稱為TRAPPIST的望遠鏡觀察星光及亮度變化。研究團隊看到陰影,就像小型的日蝕,把星光原本的穩定模式週期性地遮擋,這稱為「凌」。陰影顯示這些行星的存在,並藉由進一步觀察獲得證實。

研究人員將在未來10年界定每1顆行星的大氣條件、確認它們表面究竟是不是真的存在液態水,並搜尋生命跡象。40光年的距離聽起來不太遠,但還是得耗時數百萬年才能抵達這個星系。儘管如此,從研究觀點來看,這仍是追尋太陽系外生命1個很有希望的機會和最佳目標。(譯者:中央社何宏儒)

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