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超過音速5倍 美研發無人太空飛機

自由時報/ 2014.07.17 00:00
〔編譯管淑平/綜合報導〕美國國防部先進研究計畫局(DARPA)的「實驗性太空飛機」(XS-1)計畫,十五日宣布由三個團隊取得第一階段研發經費合約。國防部這項計畫意在打造出次世代無人太空飛機,為建立未來高超音速(hypersonic)太空機隊奠基。

取得合約的波音、麥士登太空(Masten Space Systems)和諾斯洛普.格魯曼三家公司,將設計出可重複使用、「像飛行器般」前往太空的無人載具。DARPA戰術科技辦公室的XS-1專案經理斯波納博說,「我們亟欲看看他們的初步設計構想如何讓太空飛行普遍化,同時兼具軍用、民用和商用益處潛力。」

催生新型無人地球軌道載具

美國軍方構想中的太空飛機採模組化,由數節組成,以超過音速五倍的高超音速速度到達地球軌道後,釋出小型衛星等其他模組元件到太空,可重複使用的第一節飛行器必須能夠返回地球以供下次任務之用。DARPA訂出設計過程中的幾個重要進程,如能在十天內飛行十趟,至少一次以十馬赫(音速的十倍)速度飛行,攜帶小型酬載物到地球軌道等。

五角大廈未宣布合約價值,但之前曾透露每個合約各約三百萬到四百萬美元,DARPA將在明年底前選定最後構想,XS-1實驗太空飛機初階段設計成果最快二○一八年亮相。

若這項太空飛機計畫成功,就可能催生新型無人地球軌道載具。美國空軍現有兩架X-37B太空飛機,其中一架曾經環繞地球軌道逾五百天。但是DARPA的XS-1計畫希望降低這類高科技太空飛行器的開發和運作成本,實現如以每趟低於五百萬美元成本,載運三千到五千磅(一千三百六十到兩千兩百七十公斤)的相對小型酬載物到太空等目標。

除了XS-1計畫,DARPA在開發具優異技術能力飛行器方面,最近另提供四家公司經費,為其X-Plane計畫研發具垂直起降能力的實驗性無人載具。這類飛行器可增加滯空能力,並期望其速度可達時速七百四十公里。

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