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冰箱裝滿冰淇淋…美民營太空艙 飛龍首航成功

自由時報/ 2012.10.09 00:00
〔編譯張沛元、魏國金/綜合報導〕美國民間企業「太空探勘科技公司」(SpaceX)的「飛龍」(Dragon)太空艙,台灣時間八日上午順利升空,並進入地球軌道,展開前往國際太空站的貨運首航任務。SpaceX和美國航太總署(NASA)已簽訂鉅額合約,首航成功將使美國重拾這條因太空梭全面退役而一度中斷的太空補給線。

銜接太空站補給任務

搭載飛龍載貨太空艙的SpaceX「獵鷹九號」(Falcon9)火箭,在美東時間七日晚間八時三十五分(台灣時間八日上午八時三十五分),於佛羅里達州卡納維爾角升空,將所裝載的四百五十四公斤科學實驗儀器及食物、飲水與補給品,送至距離地球四百公里的國際太空站(ISS),預定停留兩週。

這趟任務也有貼心的規劃︰一台冰箱內塞滿巧克力香草冰淇淋,以慰勞太空站裡的太空人。飛龍太空艙預定十日抵達太空站。

SpaceX創辦人兼執行長、網路大亨穆斯克宣佈,這是成功的升空,獵鷹九號讓飛龍進入預定軌道。SpaceX總裁夏特威爾強調︰「它正駛往太空站,真是令人驚嘆!」

NASA與SpaceX簽十六億美元、十二趟運補任務的合約。NASA表示,飛龍號將裝載兩倍於升空時所載物品返航,包括太空站內六名太空人的血液、尿液等近五百個採樣,自NASA的亞特蘭提斯號太空梭去年七月完成最後一趟任務後,這些樣本已塞滿數個冷藏庫。飛龍號預定本月底返航,降落於太平洋。

SpaceX今年五月曾進行獵鷹九號搭載飛龍前往國際太空站的試驗性任務,當時獵鷹火箭完美飛行,飛龍也進入繞地軌道,成為第一艘造訪國際太空站的太空船,可靠性獲NASA認可,並決定與SpaceX簽訂運補合約。

自美國太空梭載人與載貨計畫去年底全面走入歷史後,國際太空站的運補工作只得仰賴俄羅斯、日本與歐洲的太空機構,因此NASA鼓勵民營企業開發往返太空站和地面的「太空巴士」。SpaceX是唯二受僱於NASA從事太空站貨運任務的民營企業之一,另一家承包商則是美國的「軌道科學公司」(OSC)。

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