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歷時8個半月 旅行5億7千萬公里 好奇號登陸火星

中時電子報/陳文和/綜合報導 2012.08.07 00:00
美國國家航空暨太空總署(NASA)的「好奇號」(Curiosity)火星漫遊車,六日成功穿越火星大氣層,於台灣時間當天下午一時卅二分安全著陸,隨後並順利傳回首批顯示其車輪接觸火星土壤,以及車身影子拖在火星表面的照片。「好奇號」接下來將以至少兩年時間,深入探索是否曾有生物在這個紅色行星上繁衍的蛛絲馬跡。

重約一噸、尋常汽車大小的「好奇號」,透過繞行火星上空軌道的「奧迪塞」衛星,傳送無線電訊號回報平安降落,而訊號傳回地球需時十三分鐘。加州帕沙迪納「噴射推進實驗室」的地面控管中心人員,在等待過程莫不忐忑不安。當訊號傳抵後,控制室人員如釋重負,振臂歡呼和鼓掌,相擁道賀。

NASA署長柏爾登表示:「我們重返火星了,這真是難以置信。」美國總統歐巴馬的首席科學顧問霍德倫指出:「這是行星探索任務的重大進展,此一成就無與倫比。」「好奇號」是NASA最具雄心的行星探測任務「火星科學實驗」(MSL)中的重要一環。統籌任務的葛洛辛格指出,傳回的照片可看到預定降落地點─火星赤道附近巨大的蓋爾隕石坑邊緣,且前景部分有一大片礫石。MSL接下來將研究這些礫石從何而來。科學家也將花一點時間,評估「好奇號」上所有尖端裝備和器材是否完好無損。

「好奇號」去年十一月廿六日由擎天神五型運載火箭推送升空,歷時八個半月、旅行五億七千萬公里來到火星。「好奇號」捨棄以防撞氣囊包覆的著陸模式,改採新式高精確度多階段方式登陸。漫遊車脫離巡航階段後,以約二萬公里時速進入火星稀薄的大氣層,先張開巨大降落傘輔助減速,到了接近火星表面的最終階段,再以反向火箭推進器協助減速,並由首度使用的「太空起重機」以纜繩懸吊緩降,在蓋爾隕石坑中心高約五千五百公尺的夏普峰(Mount Sharp)前緣著陸,觸地速度降到每秒○.六公尺。

「好奇號」將以至少九十八周的時間漫遊夏普峰,調查形成於不同時期的各個岩層,是否曾留存微生物在火星繁衍。

科學家認為,夏普峰下的黏土沈積層可能意味火星表面在卅億到四十億年前曾有豐沛水資源,而當時的火星溫暖又潮溼,不像現在寒冷且乾燥。但目前無法推測火星有水時期延續了多久。釐清這個疑問將是解答火星上是否曾有生命體存在的重要關鍵。

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