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【科學珍聞】恐龍倒底是冷血還是溫血動物?又有新證據了

yam蕃薯藤新聞/廖士睿 整理報導 2012.07.02 00:00
  因為現今的冷血動物(cold-blooded animals)都具有停止生長線(lines of arrested growth;LAGs),所以所有的冷血動物都被認為具有這樣項特徵,恐龍也因此被認為可能是冷血動物。     但是近期發表於自然期刊(Nature)的文章指出,科學家檢視了現今世上41種哺乳動物都具有這些線。因此,恐龍是冷血動物或外溫動物(ectotherms)的爭論又回到了19世紀,不過許多1960s年代的許多發現都挑戰著這個概念。   因為大多數的軟組織,如器官以及皮膚都無法永久保存,所以要知道恐龍是一個什麼樣的生物,只能透過牠僅存的骨頭與現生的生物骨頭相比。   停止生長線的產生是由於生物遭受環境壓力影響,如氣候變冷變乾,會停止生長並凝聚資源的附帶結果,就像軟體動物的貝殼,可以看到逐年累積的橫紋。停止生長線過去在兩棲爬蟲類的骨頭發現,且至今都被認為是只有外溫動物或者是冷血動物才有此特徵,這個特徵可以反映出反覆惡劣環境的驟變。   但是加泰羅尼亞古生物研究所的Meike Koehler以及他的同事,基於好奇環境對於化石的骨頭生長影響,是否與對現今哺乳動物骨頭有所不同,以克服過去環境的這些改變,他們開始大量研究現今生物的大腿骨(股骨),結果發現從北極的馴鹿到南亞的麂鹿,都有停止生長線的存在。   約翰斯霍普金斯醫藥大學 (Johns Hopkins University School of Medicine)的古生物學家David Weishampel認為這是一篇很棒的論文,可以激起許多辯論,他認為大多數的古生物學家都覺得恐龍應該是溫血動物,但是許多模稜兩可的數據都無法斬釘截鐵的肯定這個說法。   但是Weishampel教授認為這只是個案,她對於這個結果持保留的態度。Weishampel教授說這個的爭辯還沒有定案,但是停止生長線已經無關乎冷血或是溫血動物。Weishampel和其團隊未來會將停止生線應用於現生生物研究中。就像樹木年輪學一般,藉由觀察年輪一樣將停止生長線用於推測出壽命的長短、成熟的年齡、年輕時期等的特徵,這對研究當時的族群是否健康以及是否岌岌可危有很大的幫助。Weishampel教授說停止生長線也出現在哺乳動物骨頭上是個很棒的消息,這表示他們也可以將過去用於兩棲爬蟲推估的方法也應用在哺乳類上。 這個研究發表在2012年6月27的Nature:Köhler M, Marín-Moratalla N, Jordana X, Aanes R. (2012) Seasonal bone growth and physiology in endotherms shed light on dinosaur physiology. Nature doi:10.1038/nature11264

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