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成功打頭陣 民營飛龍號返地球

中央社/ 2012.06.01 00:00
(中央社華盛頓31日綜合外電報導)太空探索公司的無人載貨太空艙「飛龍號」今天大功告成,結束往返國際太空站的9天歷史性任務,順利降落在太平洋,為希望在太空旅行扮演重要角色的民營業者成功打頭陣。

鐘狀的飛龍號(Dragon)懸掛3具降落傘,於美東時間11時42分墜落在墨西哥的下加利福尼亞州(Baja California)西方約900公里的太平洋海域。

飛龍號由太空探索公司(Space Exploration Technologies, SpaceX)打造,並操縱飛行,是首艘飛抵國際太空站(ISS)的民間太空船。造價1000億美元的太空站在地球上空約386公里的軌道運行。

美國國家航空暨太空總署(NASA)的任務評論員拜爾利(Josh Byerly)表示:「這是次極為成功的聯合任務。」

飛龍號除了運送物資到太空站,還帶回約半噸重的老舊裝備,是太空總署在旗下太空梭機隊於去年退役後,首度能由太空站運回物資。需要幾天時間以駁船將飛龍號運到洛杉磯,然後轉送到德州的火箭工廠,進行卸貨和檢查的工作。

這次測試飛行成功,太空探索科技公司可望過關,開始履行為太空總署運貨至太空站的合約,預計將飛行12次,總價16億美元。

由天體軌道科學公司(Orbital Sciences Corp)建造的另1艘商用太空船,也可望於今年進行處女航。該公司也取得運貨到太空站的合約,價格19億美元。

太空探索科技公司22日發射「獵鷹9號」(Falcon 9)火箭,搭載飛龍號升空,成為首家將太空艙送上太空站的民營企業,開啟太空總署、白宮官員與公司三方所稱的太空飛行「新紀元」。

這次任務是要證明太空梭退役後,民營企業能夠重啟美國往返太空站的能力。太空總署希望未來能仰賴民間公司,接手運送補給品至太空站的任務,最終更可能送太空人上太空。

太空總署目前倚賴俄羅斯將太空人送抵太空站,每人要價逾6000萬美元。俄國、歐洲及日本都具備將補給品送上太空站的能力。

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