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尋生命起源 美太空船發射前最後準備

中央商情網/ 2016.08.23 00:00
(中央社卡納維爾角2016年8月22日綜合外電報導)美國國家航空暨太空總署(NASA)科學家正在為預定2018年與小行星貝努鳥(Bennu)會合的太空船進行最後準備工作,此行的任務是尋找生命起源線索。

太空船預定9月8日從佛羅里達州卡納維爾角(CapeCanaveral)發射升空。

路透社報導,任務主要調查人員勞蕾塔(Dante Lauretta)在甘迺迪太空中心(Kennedy Space Center)告訴路透社:「幾天後,我們將裝上火箭整流罩,並且使用擎天神五號運載火箭(Atlas V rocket)讓太空船升空,展開往返小行星貝努鳥的旅程。」

這項耗資10億美元的任務稱為OSIRIS-REx,預定2016年9月8日從佛羅里達州卡納維爾角空軍基地升空。Optics.org網站報導,太空船將裝載各種光子設備,以前所未見的細節探究小行星貝努鳥。

這艘由太陽能提供動力的自動太空船,是由洛克希德馬丁公司(Lockheed Martin)建造,將與暱稱為貝努鳥的小行星1999 RQ36會合,展開兩年的繪圖與調查工作,之後使用機械手臂蒐集樣本,並於2023年將樣本帶回地球。

NASA表示:「採樣手臂將接觸貝努鳥表面約5秒鐘,釋放氮氣時將揚起石頭與表面塵土,好讓取樣器頭部採集樣本。」

太空船配備足夠3次採樣的氮氣,以從貝努鳥採集約60到2000克的樣本。太空船預計2021年3月離開小行星帶並於2023年9月返回地球。

科學家有興趣研究小行星含有的礦物與化學物質。撞到地球的類似小行星據信曾提供形成生命的有機物質與水。

勞蕾塔說:「我們預期能找到早於太陽系之前的物質」,他又說,1960與1970年代阿波羅登月任務帶回的物質樣本,仍為今日科學研究帶來成果。

任務計畫科學家德沃金(Jason Dworkin)又說:「為了了解小到分子程度的化學物質,我們必須帶回樣本並放入現今與未來幾代美國與全球各地最好的實驗室。」

德沃金說,這趟任務將能讓天文學家以新的角度探究太陽的熱如何影響太空隕石運動,這是未來防止小行星衝撞地球的重要資料。(譯者:中央社張曉雯)

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