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科學家發現維持細胞年輕的秘密

中央廣播電台/海青青 2015.05.01 00:00
研究人員表示,未來要減緩甚至逆轉老化將是可能的,只要能讓人類細胞中的DNA包裝更加穩定。

科學家們最近一項突破性的發現,他們找到了讓細胞維持年輕的關鍵。根據「科學」(Science)期刊30日發表的一項研究,沙克生物研究中心(Salk Institute)貝爾蒙特(Juan Carlos Izpisua Belmonte)所領導的國際小組,就成人型早老症(Werner syndrome)中與加速老化有關的WRN基因進行研究。早老症的病人一般會在成人初期就出現骨質疏鬆、白頭髮、以及心臟疾病等症狀。

這些病人的WRN基因出現缺陷,而該基因負責複製DNA,或在複製過程中修復錯誤,並負責追蹤位於染色體末端的端粒(telomeres)。端粒被視為基因時鐘,可確保染色體完整複製並控制細胞分裂週期。

貝爾蒙特和穆爾西亞聖安東尼奧天主教大學(University Catolica San Antonio Murcia)與中國科學院生物物理研究所的科學家們希望瞭解,突變的基因是如何引發細胞衰老。所以,他們利用可培養出人體所有細胞的胚胎幹細胞,並移除此基因,接著觀察細胞如何在此情況下不成熟地老化,進而發現細胞快速變老的原因與細胞的DNA包裝(DNA packaging)有關。

一般早老症病人的染色體結構較為鬆亂,導致細胞較不穩定並較快老化。貝爾蒙特發現WRN基因負責調整染色體的穩定性。他看到,當缺乏此基因的胚胎幹細胞開始長成骨骼、肌肉與其他組織時,這些細胞出現更快速地老化。

不過,貝爾蒙特表示,目前仍需開發更新、更好的技術來更明確、安全地改變人體細胞中的WRN基因,而非僅在實驗室內。同時,他也強調,也可能還有其他因素導致老化。

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