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人類創舉 歐洲探測船登陸彗星

自由時報/ 2014.11.13 00:00
菲萊登陸器飛7小時

〔編譯顧佳欣/綜合報導〕歐洲太空總署(ESA)的彗星探測船「羅塞塔」(Rosetta),十二日成功釋出「菲萊」(Philae)登陸器,向距離地球五億一千萬公里的67P/楚留莫夫—格拉西孟柯彗星(67P/Churyumov-Gerasimenko)邁進,歷經七小時降落,終於在台灣時間十三日凌晨順利登陸彗星,完成這項人類創舉。

菲萊在台灣時間十二日下午四時卅五分脫離羅塞塔,確認分離後控制中心響起掌聲,並隨即透過推特宣布消息。

德國航太研究中心(DLR)的菲萊探測器計畫負責人烏拉美克表示,「探測器現在要靠自己了。我們需要一點運氣,不要降落在巨石或陡坡上。」兩個多小時後,羅塞塔接收到菲萊的訊號。

登陸彗星最大的挑戰,在於羅塞塔與一九六九年發現的67P都以每秒十八公里的速度迎向太陽。約家用洗衣機大小的菲萊重一百公斤,以每小時三.五公里的速度緩慢下降,登陸四公里寬的彗星,並以魚叉跟冰螺栓固定。

速率、軌道須精算無誤

ESA稍早表示,菲萊的自主下降系統無法啟動,為避免探測器從彗星表面反彈,羅塞塔僅能在速率與軌道都正確的情況下,讓菲萊有如「自由落體」般降落彗星。

科學家們希望羅塞塔和菲萊與彗星攜手奔向太陽,以了解其接近太陽時的反應,進而更深入探索彗星與其他天體的起源。

配備有十種儀器的菲萊登陸後,將蒐集資料、拍攝照片並展開物理與化學實驗,包括在彗星表面鑽出二十公分的洞,採集原始物質,希望藉此了解這些與太陽系一起生成的冰冷物體。部分專家甚至認為,彗星可能曾經共同孕育地球的生命。

探索地球生命起源

羅塞塔八月進入67P軌道後,便慢慢繞著彗星轉,並蒐集不少令人驚訝的資料,發現彗星形狀像黃色小鴨,但顏色比煤炭還黑,且表面極為崎嶇。英國「每日郵報」則報導,羅塞塔還錄到67P「在唱歌」,發出類似冒泡泡的聲音,讓科學家大為驚奇,估計是電荷粒子束產生。

航行10年 共65億公里

這項登陸彗星的創舉投入二十年心血籌備,總共耗資高達十六億美元(約四百九十三億台幣),探測船於二○○四年發射,航程達六十五億公里,期間有九百五十七天處於休眠狀態。

登陸67P是「羅塞塔十年計畫」的最高潮,過程充滿許多危險的不確定因素,但ESA表示,即便登陸計畫失敗,羅塞塔也將會完成設定的八成任務。

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