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沉睡三萬年 老病毒復活

自由時報/ 2014.03.05 00:00
〔國際新聞中心/綜合報導〕一種病毒在西伯利亞永凍土冬眠至少三萬年之後,竟然「死而復活」,又恢復了感染能力。雖然它對人類無害,但專家表示,病毒在沉睡數萬年之後醒來,顯示全球暖化導致永凍土融化,可能讓更多深埋地底的病毒重新出現,對人類帶來新的威脅。

法國科學家在東西伯利亞海附近的楚科加濱海凍土,從三十公尺深的永凍土採集樣本,當地年均溫為攝氏零下十三.四度,發現這種沉睡三萬年的古老病毒。

這種命名為Pithovirus sibericum的病毒長度約有一.五微米,與十年前發現的巨型病毒同綱。這個新發現的巨型病毒通常感染單細胞生物體阿米巴原蟲,和今日常見的流感病毒相比,前者擁有五百個基因;流感病毒只有八個基因,長約一百奈米。由於它的巨大,用光學顯微鏡就能觀察,不須動用更強大的電子顯微鏡。

雖然它上次感染已是三萬多年前的事,但科學家在實驗室裡竟然發現它死而復活,還能攻擊單阿米巴原蟲,但對於人類或動物都不具感染能力。科學家發現,這種病毒六十%的基因和地球上任何一種病毒都不一樣。這項研究刊登在美國國家科學院院刊。

一九七○年代永凍層面積大幅縮小,氣候變遷預測顯示,永凍層會更進一步縮減;換言之,永凍土會越來越容易進入,那裡的自然資源會為人覬覦,如此一來,就有可能暴露新的病毒危機。

專家表示,像是三十年前根除的天花病毒就有可能捲土重來,因為天花病毒生存方式與阿米巴病毒相同,而天花病毒並未從地球上消失,只是從地表上消失而已。目前仍不清楚是否所有病毒冰凍後都能解凍重生。

二○一二年,俄羅斯科學家曾成功喚醒一顆埋在永凍土裡三萬兩千年的種子,讓它開花結果。

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