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探索火星大氣之謎 MAVEN將發射

(中央社華盛頓2013年11月16日綜合外電報導)火星上的水為什麼消失了?這顆紅色星球的大氣層為何變得這麼稀薄?美國國家航空暨太空總署的「火星大氣與揮發物演化」(MAVEN)探測器預計18日發射展開任務,找出原因。

這艘無人太空船會從高處進入火星軌道,研究火星大氣層,找出數十億年前,太陽如何影響這個可能孕育生命星球的大氣逃逸。

這次探索不同於NASA過去的任務,不只聚焦於火星乾旱表層,還聚焦於先前從未研究過的上層大氣之謎。

MAVEN任務計畫經理密契爾(David Mitchell)說:「我會說,關於上層大氣發生了什麼事,還缺了塊拼圖沒找到。」

「我們正在追尋謎底。」

NASA在馬里蘭州的哥達德太空飛行中心(Goddard Space Flight Center)在網站公布影片,解釋火星在很久以前的樣子。當時大氣層厚到足以讓水存在於火星表面。

影片描繪出的綠色湖泊和白色雲朵,和今天那顆覆滿淡紅色砂礫的光禿沙漠星球形成強烈對比。

NASA總部星球科學部門主管葛林(Jim Green)說,耗資6億7100萬美元的MAVEN計畫,試圖揭露火星大氣層發生了什麼事,造成大氣層太冷、太薄,無法讓水存在於表面。

葛林說,火星「過去經歷重大氣候變遷」,「MAVEN會告訴我們火星多年來為何經歷這種劇烈的大氣變遷」。

MAVEN為正方體太空船,重達2453公斤,將搭乘擎天神5號401火箭(Atlas V 401)從佛羅里達州卡納維爾角空軍基地(CCAFS)發射。

火箭最快將於18日下午1時28分(台灣時間19日凌晨2時28分)發射。

NASA氣象官員說,18日的降雨天候有40%機率導致火箭延後發射,接下來2天天候更糟,19日延後發射機率為60%,20日是70%。

如果順利於18日發射,這顆有著翅膀般太陽能板、邊長2.5公尺的立方體太空船航行10個月後,於2014年9月22日抵達火星軌道。

MAVEN將於2014年11月展開科學任務。

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