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見蛇自生恐懼 助靈長類演化

中央社/ 2013.10.29 00:00
(中央社華盛頓28日綜合外電報導)人看到蛇何以自然產生極大恐懼?科學家以猴子作研究,發現大腦的特定細胞會在看到蛇時迅速發出警訊;而這有助於靈長類演化出敏銳的視覺功能,以在叢林避開蛇的威脅。

研究人員表示,特定神經元會「選擇性地」對蛇的影像產生反應,數量超過對臉部與手部影像,以及幾何圖形產生反應的神經元。

這篇發表在美國「國家科學院學報」(PNAS)的研究,提供新證據支持1項論點,亦即靈長類演化出敏銳的視覺能力,有助在叢林裡避開蛇的威脅。

研究共同主筆、加州大學戴維斯分校(Universityof California Davis)人類學教授伊斯貝爾(Lynne Isbell)告訴法新社:「這項研究確實強化蛇對靈長類演化來說非常重要的論點。」

研究共同作者、日本富山大學(University of Toyama)的關泛禮(Quan Van Le,譯音)與巴西利亞大學(University of Brasilia)的研究團隊表示:「蛇引發最強烈與最快速的反應。」

研究對象是日本兩隻小獼猴,研究人員認為牠們在實驗之前沒有機會看過蛇。

科學家在獼猴大腦的丘腦枕(pulvinar)區以手術植入微電極。丘腦枕是有關視覺注意力與快速處理威脅影像的區域。

接著科學家讓獼猴用電腦螢幕觀看各種顏色影像,像是姿態各異的蛇、具威脅性的猴子表情、猴子的手以及星星、正方形等簡單圖形。

研究發現,當猴子看到蛇時,大腦會發出快速的恐懼反應,看到其他影像時則不會如此。

研究人員表示,當看到其中至少1種影像時,猴子大腦約有100個神經元有反應,其中40%對蛇的反應最大,這是很大的數量;繼之是看到有威脅性的猴子表情,將近29%的神經元產生最大反應。

伊斯貝爾表示,無論蛇是否以靈長類為食,或只是因為蛇有致命毒液,這種會提升存活率的演化過程始自幾千萬年前。

伊斯貝爾說:「蛇對靈長類的起源扮演重要角色。靈長類之所以有別於其他哺乳類,便在於視覺。我們大腦很多結構都和視覺有關。」(譯者:中央社陳怡君)

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