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天文學家發現最遙遠星系

中央商情網/ 2013.10.24 00:00
(中央社佛州卡納維爾角2013年10月24日綜合外電報導)天文學家在今天出刊的「自然」(Nature)發表報告指出,已發現距離地球大約300億光年、目前已知最遙遠的星系,在約131億年前、也就是學界所認定宇宙誕生大約7億年之後形成。

科學家命名為「z8_GND_5296」的星系,花了約131億年,才讓透過紅外線偵測的哈伯太空望遠鏡(HubbleSpace Telescope)與夏威夷凱克天文台(Keck Observatory)觀測到它的光線。

領銜研究的德州大學奧斯汀分校助理教授芬克斯坦(Steven Finkelstein)表示:「我們在看的,是將近131億年以前的星系,所以這是比我們的太陽出生時間還早大約80億年的東西,當然,生命在更晚之後才開始出現。」

令人驚訝的是,在43個候選的遙遠星系中,只有z8_GN_5296披露重要的化學證據,能證明它的距離。

芬克斯坦與同僚因此想問,他們是不是發現了通往更大謎團的線索,得以了解宇宙中最初的恆星與星系,花了多久時間,才讓光線穿越形成初期的氫氣薄層,透出光來。

科學家認為,恆星在某個時間點爆炸,發出高能量的紫外線輻射,星系間的氫原子隨之分裂成電子與質子,而這些氫離子化之後將會導電,不再散發光線。

那種情況發生的時間,可能與z8_GND_5296存在時間差不多。

z8_GND_5296約為太陽的10億倍大,有兩個不尋常的特徵,可能是它可被觀測、而其他姊妹星系觀測不到的原因之一。

第一,z8_GND_5296以非常快的速度形成恆星,產生的恆星數目是銀河系的100倍左右,因此比其他候選星系還要亮。

第二,z8_GND_5296中,比氫以及氦重的元素出乎意料地多。

科學家說,這些元素會在恆星內部核融合後凝聚,因此z8_GND_5296要不就是內含大量大型恆星的爆炸餘燼,要不就是它是在塞滿前一代恆星餘燼的區域形成。

芬克斯坦說:「可能的情況是,這個星系(z8_GND_5296)是居住在過度擁擠的(氫離子)區域,所以我們看得到它...不過這是有點推測得來的說法。我們只知道,其他星系內部的氫氣多更多,所以我們才看不到它們。」(譯者:中央社鄭詩韻)

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