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網路史上第一堂線上地理課教了什麼?地圖專家的超人氣虛擬課程!

WIRED.tw/林 克 2013.07.18 00:00

賓州州立大學地理線上教學計畫主持人。Anthony C. Robinson。 Image:Pennsylvania State University

地理學家羅賓森(Anthony Robinson)日前在賓州州立大學(Penn State University)以多人線上課程(MOOC, massive open online course)的方式,開了網路史上第一堂線上地理課程。熱門程度遠超過預期,虛擬教室裡聚集了全球三萬多人,聽羅賓森教我們如何以21世紀的地理觀,來閱讀我們所在的地球。

從地理學家的觀點,地圖不僅僅是科學與圖像設計的的巧妙交集。它除了必須是個詳實、中立的資訊載體,結合現代科技,地圖還可以是一個說故事的裝置,能夠用來傳達想法,說服別人。

地圖專家的現代地理學

羅賓森的主要研究領域是人與地圖系統的互動。他在學術生涯中,曾多次承接許多機構的委託,將龐大的資料與地理分佈建立起關連;在社群媒體大行其道的今天,羅賓森也多次接受高科技公司委託,規劃將Twitter上貼文提到的人名與地名予以圖像化的專案。

「我的角色是描繪出最初的介面,交由軟體設計師製作成開發原型;最後評估每個階段與完成品與使用者的互動是否良好。」羅賓森表示,資訊時代的地理學家與軟體介面設計師、開發者共同作業一點也不稀奇。

在一個澳洲學院的專案中,他甚至設計了多種版本,整合眼球追蹤軟體的互動式地圖,可以讓系統知道讀者正在查閱地圖的哪個部份。這項科技如果能應用在行車導航上一定非常有幫助。

雖然地理學對多數人是門冷知識,羅賓森卻表示地理學對現代人遠比以往更加重要。以往,從地理學的觀點來看,個人僅僅是地球上的一個點,關心的是「我在哪裡?」;但今天大眾好奇的則是:「我與全球事物的相對位置是什麼?」。

拜科技之賜,回答這個問題並不困難,因為衛星環境監控與地理定位等科技所搜集到的「地理資訊」囊括我們自身與眼見所有事物,透過瞭解現代地理學,除了能夠準確地在地圖上指出自己的位置,還能知道如何善用像ArcGIS Online等開放的資訊平台,或利用搜尋引擎得到有用的資料。

地理學應該是門通識教育

若能將獲取的數據按空間位置系統化,分析消化為資訊,建立起自己的訊息地圖,就能表達觀念與朋友一同分享;或者善加利用地理資訊系統(GIS)整合巨量資料所建立起的知識庫,將有助於解決現在人類遭遇的環境與社會問題。

羅賓森在賓州大學的線上課程名稱為「空間資訊革命計劃」(Geospatial Revolution Project) 。課程的目標是透過公共媒體教育大眾瞭解自己與周遭環境的關聯;了解今日由龐大數位資料組成的全球地圖如何改變人類思考、行為與環境互動的方式,並討論移動定位科技對隱私的影響,與未來發展的潛力。

他的課程並不侷限學員的專業或教育背景,羅賓森希望透過多人線上課程,讓普羅大眾都能理解何謂「地理資訊」。尤其在透過行動裝置可以隨時取用網路資訊的時代,巨量資料的生產是隨時隨地的,但是如何消化為有用的資料,現代地理學可謂幫助良多。

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