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為什麼會癢?

立報/本報訊 2013.06.24 00:00
PanSci泛科學網

作者:逆旅

因為會癢,在傷口結痂的時候我們總會忍不住去抓。

皮膚上的傷如此,心上的傷也是。時間久了,當我們能夠放下、看待那些原本沒有勇氣去回憶的事,就會開始去翻當時的照片、網誌、走一趟那條街、那家店……(扯遠了)。

但有些癢並不是抓了就能止的。

「癢」是由TRPV1神經所感測,同時TRPV1神經也感測「熱」和「痛」覺,所以科學家一直不清楚到底「癢」是一種較不強烈的痛,還是一種特定的刺激?若是能解開「癢」的機制,或許就能設計出止癢但同時不會影響其他感覺的療法。

於是,美國牙科及顱面研究國家研究院﹙National Institute of Dental and Craniofacial Research﹚的神經科學家溫(Mark Hoon),分析了從TRPV1神經細胞得到的分子樣本,希望發現專屬於「癢」的特定物質。研究團隊找到一群會製造神經傳導物質Nppb(natriuretic polypeptide b)的TRPV1神經元。為了搞懂這群神經元的作用,研究團隊再利用基改鼠作測試。

正常的實驗鼠在注射了像是組織胺(histamine)、氯奎寧(chloroquine)這樣會引起癢覺的物質之後,都會不停地抓癢。但是這些基改鼠的TRPV1不會製造出Nppb,在注射之後,基改鼠幾乎都沒有抓癢的行為出現。也就是說,神經傳導物質Nppb是癢覺產生的關鍵。

研究團隊還在脊髓找到Nppb的受器(receptor),這群受器神經元會釋出胃釋素(gastrin-releasing peptide, GRP)。胃釋素過去被認為是引發癢覺的物質,然而溫的這項研究清楚指出,釋出Nppb的TRPV1神經細胞才是誘發癢覺的第一步,而不是釋出胃釋素的神經細胞。

這項發現在未來或許能夠開發出安全又有效的止癢方法。不過縱使可以止皮上傷口的癢,卻不能止心上回憶的癢。

▲CC by Kelsey MacDonald@flickr

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