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探索大腦奧秘 歐巴馬砸30億

自由時報/ 2013.04.04 00:00
〔國際新聞中心/綜合報導〕美國總統歐巴馬二日宣布研究人類大腦的大型計畫「推進創新神經技術腦部研究」(Brain Research through Advancing Innovative Neurotechnologies, BRAIN),預定自明年起邀集科學家組成「夢幻團隊」,來發明並精進探究大腦的新科技,並繪製空前詳細的大腦活動圖。若能獲致進展,科學家將更了解健康大腦運作方式,從而研發治療阿茲海默症、自閉症等腦疾及腦部創傷更佳療法。白宮表示,計畫初步預定從二○一四年預算中撥款一億美元(近三十億台幣),但由於國會對立,經費能否過關還有變數。

邀15位科學家組夢幻團隊

參與計畫的包括國家衛生研究院、國防先進研究計劃局、國家科學基金會等三個政府組織。國家衛生研究院院長柯林斯表示,打算邀集十五位科學家組成夢幻團隊,由洛克斐勒大學的巴曼以及史丹福大學的紐森聯合領導,首先從了解大腦運作語言開始,最終希望對癲癇、自閉症、精神分裂、阿茲海默症、中風、創傷性腦外傷等複雜疾病有更深的了解。

開創性可與人類基因組計畫相比

曾參與人類基因組繪製的柯林斯說,目前人腦還是已知宇宙中最複雜的器官,BRAIN計畫足可與總耗資三十八億美元的人類基因組計畫相比擬。

紐森表示,現今的大腦研究人員,一次最多只能記錄數百個大腦細胞「神經元」的活動,若希望一次記錄數千、甚至數十萬個神經元,就需要研發新技術;布朗大學神經科學家唐納修也說,BRAIN計畫「得以大規模研究大腦,觀察神經元如何合作,製造閱讀、記憶與活動等高級功能」。他說,現今大腦影像技術如核磁共振攝影(MRI)等,「都無法觀察個別神經元活動」,「就像是遠遠拿著報紙在看報一樣」。

唐納修說,藉著監控個別神經元的活動,科學家希望看到「大腦如何製造語言,包括觀察視覺中樞如何與言語與語言區相互作用,讓你讀到一個字時,能說出它、了解它。這是個大型神經元網絡,彼此與彼此相互溝通」。白宮科學與技術政策辦公室的卡利爾在簡報中說,這項計畫最先受益的會是資訊公司,因為了解人類大腦如何運作,有助次世代電腦的設計。

歐巴馬宣布計畫時也表示,這項研究可創造就業,也有潛力改善全世界數十億人口的生活。他說,雖然要解決國家財政困境,刪減開支是必要之舉,但諸如教育與研發等領域的經費至關重要,「我們必須抓住機會,我不希望下個創造就業的科學發現出現在中國、印度或德國,我要它們就在這裡出現」。

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