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可能回不來…火星之旅徵志願者

中時電子報/黃文正/綜合報導 2013.03.01 00:00
全球第一位太空遊客、美國億萬富豪帝托(Dennis Tito)又有新創舉!他廿七日在華盛頓的記者會上宣布,將公開徵求一對中年已婚夫婦,在二○一八年以私人公司建造的火箭和太空船,將他們送往火星,展開為期五百零一天的火星之旅。

帝托曾於二○○一年支付兩千萬美元,搭乘俄羅斯「聯合號」太空船飛抵國際太空站,成為全球第一位太空遊客。時隔十二年,這位美國國家航空暨太空總署(NASA)前工程師、以投資金融致富的億萬富豪,又再度興起征服宇宙的大夢,但這次他並不想親自上陣,打算徵求一對五十多歲的中年夫婦瓜代。

帝托資助一個非營利組織「激勵火星基金會」(Inspiration Mars Foundation),專責推行這項計畫。這項計畫預估耗資超過十億美元,NASA將不會參與,基金會也不打算向NASA申請資助,經費來源為私人捐贈和贊助。最近一名小男孩捐贈十美元,令基金會相當感動。

帝托表示,他會出資兩年,研發太空船生命維持系統和其他關鍵技術。外傳他願自掏腰包一億美元。目前並無美國載人太空船在進行任務,但已有幾艘正在研發,預料可在二○一七年前展開試飛。一般預料,帝托這項火星計畫將仰賴「Space X」公司研發中的「重型獵鷹火箭」(Falcon Heavy Rockets)。

這項火星計畫估計歷時五百零一天,不過,太空船不會在火星表面降落,只在距離火星一百六十公里外飛過。按初步計畫,火箭和太空船發射升空日期是二○一八年一月五日,二○一八年八月廿日在火星附近掠過,二○一九年五月廿一日返回地球。至於為何選在二○一八年?帝托解釋說,二○一八年是火星距離地球較近周期的最後一年,若錯過二○一八年,下次就得等到二○三一年。

當被問到,想在太空競賽中領先雄心勃勃的中國,是否為他籌畫這項火星計畫動機之一?他說:「我會不想嗎?美國會不想嗎?」三年前,美國總統歐巴馬曾表示,人類可望在二○三○年代登陸火星。現年七十二歲的帝托笑說:「那時我就九十五歲了,我可不想等那麼久。」

不過,想一圓火星之旅,可得承擔「回不來」的生命風險。譬如,太空船可能消失在火星附近的鎖孔星雲 (Keyhole Nebula)。此外,志願者要在太空船上生活長達十六個月。最恐怖的是,長期曝露在宇宙幅射中,可能導致罹癌或不孕,這也是為何帝托想找中年已婚夫婦的主因。

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