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好奇號將登陸火星 成敗一瞬間

中央社/ 2012.08.05 00:00
(中央社加州巴沙迪納5日綜合外電報導)美國火星探測車「好奇號」(Curiosity)今天邁入8個月旅程的最後階段,即將試圖執行美國國家航空暨太空總署(NASA)所謂歷來最具挑戰性的攸關成敗登陸行動。

好奇號將探究這顆紅色星球是否曾存在生命基本結構的跡象。

好奇號是有史以來第一個發射到遙遠星球的完整行動科學實驗室,它預計於格林威治時間6日5時31分降落在火星的廣大、古老撞擊坑上。

位於洛杉磯附近的噴射推進實驗室(JPL)任務控制工程師坦言,要完整無損發射這輛1噸重、具有6個輪子的核動力探測車具有高度風險,不容許有任何差錯。

然而,在好奇號與火星相會前夕,噴射推進實驗室團隊表示,太空船及其系統的運作毫無瑕疵,預報也測出著陸區上方適合登陸的火星氣候狀態。

工程師表示,他們信心十足,從地球出發的好奇號結束逾5億6700萬公里航程後,將依計畫準確著陸在火星南半球蓋爾撞擊坑(Gale Crater)底部隆起的1座高山山腳一帶。好奇號的大小有如小型跑車。

飛航控制人員預測適合登陸的清晰且平靜環境,將降落時間定在火星的傍晚時分。在今年的此時,火星粉紅天空的冰雲通常可能出現一些薄霧,氣溫約在華氏10度。

好奇號昨天衝到離目的地不到450萬公里距離時,火星科學實驗室(Mars Science Laboratory)任務負責人艾瑪杜爾(Arthur Amador)告訴記者,「我們正朝著穿過針眼的目標前進」。

NASA面臨科學預算大砍,加上正努力在太空梭計畫遭取消後重新立足,這項耗資25億美元任務的成果攸關重大。太空梭計畫過去30年來是NASA的重心。

火星是NASA長期以來深入太空探索計畫的主要對象。好奇號是NASA自1970年代啟動維京(Viking)太空探測以來,首次展開天體生物學任務。

好奇號主要目的是尋找火星是否可能曾經擁有微生物生存所需要素的證據。

火星是最靠近地球的行星,科學家發現火星上曾有水存在的證據,暗示儘管現在的火星是個乾燥的星球,僅有薄薄大氣、溫度低和塵暴,但過去某個時間點,火星可能有某種形式的生物存在。

好奇號登陸火星,是史上最勇敢的行星探測行動。好奇號將穿透大氣層、靠著超音速降落傘減速,並藉火箭動力起重直升機小心翼翼降落。

NASA表示,預估在格林威治時間6日清晨5時31分獲好奇號登陸資訊。從火星傳到地球的太空船訊號存在時間差,因此獲報時間將比實際著陸時間慢14分鐘。

好奇號昨晚約距火星42萬39公里遠,以每小時約1萬3000公里速度靠近火星。

NASA在聲明中指出:「好奇號維持在良好狀況,所有系統都如預期般運作。」

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