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【科學珍聞】白蟻神風特攻隊捨身自爆保衛蟻巢

yam蕃薯藤新聞/廖士睿 整理報導 2012.07.31 00:00
  白蟻隨著年齡的增長對敵人的攻擊破壞性也愈強。許多種類的白蟻都會以自爆(科學專有名詞稱之為autothysis)的方式釋放出化學武器抵禦外敵,以達到嚇阻敵人的效果,這也是白蟻了延續種族繁衍,犧牲小我完成大我的一種利他行為(Altruism)。   先前的研究中,科學家們就已經知道白蟻身上晶體結構的化學武器,會隨著年紀增長累積愈來愈多,現在最新研究發現,雖然隨年紀增長白蟻的工作效率會降低,但是身體累積的化學武器卻使這些上了年紀的白蟻比年輕白蟻可以更有效保護他們的群落。   布魯塞爾自由大學(The Free University of Brussels )Yves Roisin教授表示,這個研究結果其實是他的博士生Thomas Bourguignon在研究白蟻的群落生態學時偶然發現。Bourguignon觀察到白蟻(學名Neocapritermes taracua)在受到威脅時,身體爆裂並釋放出有毒物,這些有毒物就牢牢的黏附在入侵者身上並腐蝕牠們的身體。不過一般白蟻自爆攻擊化學武器都是儲存在唾腺內的單一化學物質,但Bourguignon所觀察的白蟻,卻是在自爆時將身上類似小包包的兩個晶體混合,產生更具毒性的化學物質。   一般的白蟻社會都有大顎特化發達的兵蟻,可以用來抵禦入侵的敵人,但為何工蟻還會有這種自殺式的抵禦行為?   研究的結果發現,當這些工蟻上了年紀,許多任務都無法執行,但是他們會儲存累積由腺體分泌出來的化學晶體,增加牠們防禦性自爆時的毒性,生物學家推測,這樣的行為可以讓這些無法工作的老工蟻們變得有用。   不過這些晶體如何形成還是未知的謎,是否有其他的白蟻也演化出類似的機制也還有待觀察,不過目前所知與Neocapritermes taracua同屬的白蟻都沒有觀察到這樣的現象。

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