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天龍號與國際太空站成功靠接

中時電子報/楊明暐/綜合報導 2012.05.26 00:00
美國民營太空公司「SpaceX」所發射的無人太空船「天龍號」(Dragon),廿五日成功與國際太空站(ISS)完成歷史性靠接(docking),成為第一艘在太空站停泊的民營太空船,也使得美國在終止太空梭發射任務近一年後,重新擁有往返太空站的運補工具。

天龍號於廿二日發射升空並進入環繞地球軌道,廿四日飛近到距離ISS只有二.四公里的地方。在進行一連串測試,且測試結果獲得美國航太總署(NASA)認可後,天龍號即準備展開此次任務的最高潮:與ISS靠接。

靠接動作分兩個階段進行,第一階段為ISS上的太空人利用長十七.七公尺的加拿大製機械手臂抓住天龍號。台灣時間廿五日廿一時五十六分,美國太空人佩提特成功完成這項任務。他告訴休斯頓NASA任務控制中心:「看樣子我們抓住龍的尾巴了。」

太空人接下來藉由操作機械手臂,小心翼翼引導天龍號朝這座價值一千億美元的太空站接近。此時天龍號和太空站皆以超過二萬八千公里時速繞行地球,稍有閃失,即可能造成災難。天龍號緩慢前進,最終停泊在太空站的「和諧號」太空艙,完成靠接。天龍號隨後將展開卸貨,卸下五百廿一公斤補給品,而後裝載太空站清出的六百六十公斤物資。天龍號預計卅一日離開太空站返回地球,若順利,將落入南加州海岸外的太平洋。

美國於二○一一年結束其太空梭任務後,即失去對ISS運補的能力,只能靠俄羅斯、日本和歐洲太空船幫忙送貨。民營的天龍號出現,算是替美國挽回一些顏面。

總部設在加州的SpaceX公司希望天龍號能在三年內將太空人送上太空站。目前有能力載運太空人上ISS的只剩下俄羅斯,連美國太空人也必須搭乘俄羅斯的「聯合號」太空船前往太空站。SpaceX是第一家發射太空船的民營業者,NASA希望該公司和其他民營太空業者能取代退役的太空梭船隊,肩負起太空運補乃至搭載太空人的任務。

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